Curiosidades

ORIGEN DE LA PALABRA “VACUNA”

Recientemente escuché algo acerca del origen de la palabra vacuna. Investigué un poco y descubrí que tenía delante una historia asombrosa. Además, teniendo en cuenta que todo el planeta está deseando que se desarrolle una vacuna para el COVID-19, decidí escribir este post. Por cierto, conviene aclarar que el COVID-19 es una enfermedad provocada por el virus conocido como síndrome respiratorio agudo grave coronavirus 2 (SARS-CoV-2).

¿Qué es una vacuna?

Lo primero que hay que señalar es que una vacuna es un preparado cuya misión es estimular a nuestro sistema inmunológico para que genere una respuesta inmune específica. Normalmente la vacuna contiene microorganismos que provocan la enfermedad que queremos prevenir, o agentes muy similares, tales como toxinas, proteínas o virus atenuados. Al inocularlo en nuestro organismo, éste lo reconoce como algo extraño y activa la respuesta inmune para poder combatir más fácilmente futuras infecciones. Por tanto, las vacunas se usan para prevenir el contagio de posibles enfermedades, pero nunca para curarlas.

¿Cuál es el origen de la palabra “vacuna”?

Pero ¿de dónde viene la palabra vacuna? Si bien el primero en usar este nombre fue Louis Pasteur a finales del siglo XIX, lo hizo en referencia a la palabra latina vacca, como homenaje a Edward Jenner, de quien contaré la curiosa historia que le llevó a ser pionero en la práctica de inocular el virus de la viruela de la vaca. Resulta que a finales del siglo XVIII, cuando la viruela asolaba Europa contagiando y matando a millones de personas (llegó a tener un índice de mortalidad del 30% de los infectados), el médico rural Edward Jenner, que ejercía en el condado británico de Gloucestershire (que forma parte de los maravillosos Cotswolds) se percató de que las granjeras que se dedicaban a ordeñar las vacas, enfermaban con una variedad de viruela bovina, pero no se infectaban con la terrible viruela humana.

Edward Jenner origen palabra vacuna
Edward Jenner vacunando a su hijo

Su conclusión fue que al infectarse con el virus bovino, los organismos quedaban inocuos a la terrible enfermedad tan temida por todo el mundo.

Entonces decidió hacer la prueba con un humano. Para ello utilizó a James Phipps, el hijo de 8 años del jardinero de Jenner. Jenner inoculó al niño viruela bovina que obtuvo de la granjera Sarah Nelmes. Aunque el niño mostró los síntomas normales de la viruela bovina, a las 48 horas habían desaparecido todos ellos. Entonces (vete a saber cómo consiguió el médico que la humilde y pobre familia del niño aceptara todo esto) infectó al chaval con la terrible viruela humana. Asombrosamente, Jenner estaba en lo cierto y el pequeño James no enfermó. ¡Era inmune a la viruela humana!

A partir de mediados del siglo XIX, se extendió la “vacunación” por todo el planeta, con la única oposición de algunos sectores de la Iglesia cristiana, que decían que estos métodos eran contrarios a los designios de Dios. Todavía hoy algunas corrientes religiosas muy radicales siguen oponiéndose a la vacunación, a pesar de los millones de vidas que salvan todos los años.

¿Cuál fue la primera vacuna?

Hay indicios de que los chinos (no podían ser otros) usaban ya en el siglo X inoculaciones con viruela, aunque las primeras prácticas documentadas datan del siglo XV. Entonces estas prácticas consistían en insuflar, vía nasal, un polvo con el objeto de inmunizar a los pacientes frente a la viruela.

Posteriormente llegaría la vacunación, con la viruela bovina, descubierta por Jenner. Un siglo después llegó la segunda generación de vacunas llevada a cabo por Louis Pasteur. Pero él usó animales de granja para conseguir la vacuna contra el ántrax. Tras el éxito de sus pruebas, introdujo los términos vacuna y vacunación, como homenaje al británico Edward Jenner.

¿Sabías qué…?

La primera expedición de vacunación masiva internacional la hizo un español. Se la conoce como expedición Balmis. En honor a ella, la operación militar que se está llevando a cabo por parte del ejército español para controlar el coronavirus COVID-19 ha sido llamada operación Balmis.

Si quieres conocer la expedición Balmis, clica aquí. También puedes ir al menú de curiosidades.

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