María Pita expedicion Balmis
Curiosidades

EXPEDICIÓN BALMIS

En este post hablaré de una de las más fascinantes expediciones de todos los tiempos, la cual fue llevada a cabo por españoles. Se la llamó Real Expedición Filantrópica de la Vacuna y tuvo lugar a principios del siglo XIX. Para ponernos en contexto, hay que señalar que el recién terminado siglo XVIII había sido el de las grandes expediciones científicas españolas, que habían recorrido el Imperio llevando conocimientos (y adquiriendo otros nuevos) en los campos de la medicina, la botánica, la ingeniería y las ciencias en general. Estos grandes viajes culminaron con uno de los más fabulosos jamás realizados, conocido como Expedición Balmis.

Toma el nombre del médico militar español Francisco Javier Balmis y duró 3 años, entre 1803 y 1806. Su objetivo era llevar la vacuna de la viruela por todo el Imperio español, pues este virus estaba asolando las colonias y matando a miles de personas, sobre todo niños.

virus viruela
Virus de la viruela

Como ya conté en el post anterior, Edward Jenner creó la vacuna de la viruela a partir del virus bovino, menos dañino para el ser humano. En 1798 Jenner publicó los resultados de sus experimentos y, dos años después, la vacuna ya se usaba en España, pues el doctor Francisco Piguillem i Verdacer la había traído a Puigcerdá. El propio doctor Balmis se encargó de traducir al español un libro en el que se explicaba con todo detalle cómo llevar a cabo la vacunación.

En su afán de acabar con la viruela, Balmis decidió encabezar una expedición totalmente filantrópica que llevara a América y a Filipinas la vacuna que Jenner acababa de descubrir. Para ello, solicitó ayuda al rey Carlos IV. Éste, que había perdido a su hija de tres años precisamente por la viruela, no dudó en sufragar la expedición con fondos públicos.

Héroes que llevaron a cabo la expedición

El 30 de noviembre de 1803 parte la expedición desde La Coruña en la nave María Pita, con 37 pasajeros a bordo. Además de la tripulación, en el navío iban el propio Balmis, cuatro médicos, tres enfermeras, 22 niños huérfanos venidos de tres orfanatos diferentes, que tenían entre 3 y 9 años, e Isabel Zendal Gómez, enfermera y rectora del orfanato Casa de Expósitos. Por cierto, hay que decir que uno de los niños era hijo de Isabel. La misión de Isabel era muy importante. Debía cuidar de los niños, así como vigilar que no se rascaran para evitar que se hicieran heridas. Para conseguir que la vacuna llegase en perfecto estado, se eligieron niños que no hubieran pasado la viruela, se les inoculó la vacuna y se les fue pasando el virus contenido en ella de uno a otro cada 9 o 10 días.

Además de los niños portadores del virus, el barco atesoraba una carga de la vacuna, así como 2.000 ejemplares del libro Tratado práctico e histórico de la vacuna traducido al español, en el que se explicaba cómo vacunar.

María Pita expedicion Balmis
El navío María Pita zarpando de La Coruña en 1803. Grabado de Francisco Pérez (dominio público).

Este peculiar viaje se considera la primera expedición sanitaria de la historia y fue el primer gran paso para conseguir erradicar la viruela en el planeta. Además de lo penoso del viaje, hay que imaginarse a los expedicionarios una vez en tierra firme. Había que transportar a los niños, normalmente a hombros de los indígenas, hasta las poblaciones y conseguir que las autoridades locales comprendieran y aceptaran el fin de la misión. En cierto modo, esta expedición compensó, un siglo y medio después, el hecho de que fueron los españoles los que llevaron la viruela, en el siglo XVI, al nuevo continente.

¿Sabías qué…?

Actualmente sólo existe viruela en dos lugares en todo el planeta. Se trata de dos laboratorios, uno americano y otro ruso. ¿Casualidad? El CDC de Atlanta conserva nada menos que 350 cepas del virus. El Centro de Investigación en Virología y Biotecnología de Kolstovo mantiene unas 120.

Ruta realizada por la Expedición Balmis

Inicialmente, la expedición se dirigió a Santa Cruz de Tenerife. Tras pasar un mes vacunando por las Islas Canarias, cruzó el Atlántico hasta llegar a Puerto Rico. Pero allí se encontró con que la población ya había sido vacunada gracias a la colonia danesa de Saint Thomas. Al llegar a La Guaira, en Venezuela, la expedición se separó en dos grupos.

Balmis dirigió uno de ellos, concretamente el que llevó la vacuna a Caracas, Cuba y Méjico. En La Habana, Balmis se encontró con que el médico cubano Tomás Romay ya había vacunado a los habitantes. Por ello, Balmis le encomendó la tarea de propagarla por toda la isla. En Méjico, Balmis reunió a 25 huérfanos con los que, partiendo desde Acapulco a bordo del navío Magallanes, cruzó el océano Pacífico para alcanzar, nada más y nada menos, las islas Filipinas (que entonces eran una colonia española). Llegaron a Manila el 15 de abril de 1805.

Francisco Javier Balmis Expedición
Grabado del médico Francisco Javier Balmis (dominio público).

Posteriormente, la mayor parte de la expedición regresó a Acapulco, pero Balmis decidió seguir vacunando en China. Primero fue a la colonia portuguesa de Macao y, posteriormente, llegó hasta la provincia china de Canton. En septiembre de 1806, el heroico grupo regresó a España. Hay que decir que ninguno de los niños que salieron de España regresaron a nuestro país. Isabel se quedó a vivir con su hijo en Puebla de los Ángeles, en Méjico.

El segundo grupo de la expedición estuvo dirigido por el médico militar y cirujano José Salvany y Lleopart. Recorrió, durante siete años, Nueva Granada (Panamá, Venezuela, Colombia y Ecuador) y el Virreinato de Perú (Bolivia, Perú y Chile). Lamentablemente, Salvany moriría antes de regresar a España.

Jose Salvani y Lleopart Balmis
Jose Salvany y Lleopart

La forma de proceder en ambos grupos fue la siguiente: vacunar al mayor número de personas posible (costó mucho convencer a los grupos indígenas) y dejar algún tipo de organización sanitaria con instrucciones sobre cómo vacunar.

ruta expedicion balmis
Rutas realizadas durante la Expedición Balmis

Pues este fascinante viaje se convirtió en la primera expedición sanitaria de la historia y salvó miles de vidas.

Si quieres conocer de el origen de la palabra vacuna, clica aquí. También puedes ir al menú de curiosidades.

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